Leones africanos en peligro de extinción

Una de las experiencias más inolvidables de África es escuchar el rugido de un león por la noche. Cuando Ingonyama (Swazi) o Nghala (Shangaan) anuncian su presencia con un rugido profundo que reverbera a través de la sabana oscura, todo dentro de un radio de cinco kilómetros se detiene para tomar nota.

Dos bellos machos solitarios

En Tanzania, hogar de hasta la mitad de todos los leones africanos, la población está en caída libre, ya que se ha reducido a la mitad desde mediados de la década de 1990, a menos de 10,000. En África, hasta una cuarta parte de los leones salvajes del mundo han desaparecido en poco más de una década.

Estado de conservación del león africano.

Con solo 23,000-39,000 individuos adultos que se estima que permanecen en la naturaleza y con las tres cuartas partes de las poblaciones en declive, el León africano está actualmente clasificado como Vulnerable por la evaluación de la Lista Roja de la UICN. Aunque lo más probable es que no esté en peligro inminente de extinción, el rango y la población del León africano disminuirán drásticamente y es muy probable que se ponga en peligro si las medidas de conservación no tienen éxito en revertir las tendencias actuales en el futuro cercano.

La evaluación de población más reciente en 2015 encontró que “se estima una reducción de la población de aproximadamente el 43% en los últimos 21 años” (aproximadamente tres generaciones de leones, 1993-2014). Esta evaluación mostró una dicotomía extrema en poblaciones de leones entre regiones. En los últimos 21 años, las poblaciones de leones habían aumentado un 12% en cuatro países del sur de África (Botswana, Namibia, Sudáfrica y Zimbabwe), pero disminuyeron un 60% en África occidental, central y oriental. Si bien esta dicotomía dio como resultado que el estado de la Lista Roja de los leones en todo el continente permaneciera Vulnerable, en la mayoría de su rango, el león cumple el criterio de En Peligro. Las principales causas de la disminución fueron la matanza indiscriminada de leones, por represalias en defensa de la vida humana y el ganado, la pérdida de hábitat y el agotamiento de la base de presas.

Territorio actual del león africano

Los leones persisten en un puñado de países del sudeste de África, incluidos Botswana, Zimbabwe, Zambia, Sudáfrica y Kenia, pero la población de Tanzania es, la más grande. Aunque devastadoramente pobre, la nación es una democracia razonablemente estable con grandes extensiones de tierra protegida.

Hace mil años, recorrían lugares tan lejanos como el sur de Europa, Oriente Medio y Asia, pero ahora se encuentran principalmente en África y generalmente están restringidos a las reservas de caza más grandes. PARA CADA LEÓN en la naturaleza, hay 14 elefantes africanos y 15 gorilas de las tierras bajas occidentales. También hay más rinocerontes que leones. La especie icónica ha desaparecido del 94 por ciento de su área de distribución histórica, que una vez incluyó casi todo el continente africano, pero ahora está limitada a menos de 660,000 millas cuadradas.

Los leones siempre han tenido una asociación con la realeza y el liderazgo. Su poder se refleja en su impresionante tamaño y el hecho de que sus estilos de vida les permiten dormir mucho, hasta 18 horas al día. Son animales increíbles, con machos de hasta 225 kg y hembras de hasta 150 kg. La vida útil promedio del león en la sabana es probablemente de unos 12-15 años.

Hay estudios que indican qué leones machos con melenas escurras son preferidos por hembras y son más fuertes y resistentes

Los leones son los felinos africanos más grandes y más sociales, y viven en manadas comunitarias conocidas como prides en inglés. El liderazgo de la manada a menudo cambia entre varios animales individuales, machos y hembras, pero la estructura social de la manada depende del vínculo entre las leonas relacionadas, que colaboran en todas las tareas, desde criar cachorros hasta cazar. Los leones machos van y vienen, a menudo en batallas espectaculares por territorio o dominio individual, pero la cohesión de la manada no se ve afectada, firmemente bajo el control femenino.

Leones son los felinos grandes africanos más sociales

Los leones prefieren bosques abiertos y matorrales espesos, el tipo de paisaje que les permite acercarse lo más posible a sus presas sin ser vistos. En el Parque Kruger de Sudáfrica, la mejor posibilidad de avistamientos de leones es dónde están los mayores rebaños de caza. Como regla general, cazan principalmente por la noche y descansan durante el día, pero a menudo están activos al amanecer y al anochecer y en los días más fríos. Durante el día descansan en matorrales espinosos, a menudo cerca de pozos de agua. Se cree que los leones se alimentan cada tres o cuatro días, y necesitan en promedio entre 5 kg y 7 kg de carne al día. Pero pueden quedarse sin comida durante más de una semana y luego desgarrar a las presas, comer hasta 50 kg de carne a la vez, eso es casi una cuarta parte del peso corporal del animal. Los leones cazan en colaboración o solos.

La caza colaborativa generalmente involucra a los machos que se acercan a la presa prevista en contra del viento con la intención de conducirla hacia las leonas que se esconden en los arbustos a favor del viento. Los leones no son tan rápidos como la mayoría de sus presas, por lo que dependen en gran medida del elemento sorpresa al cazar. Intentarán llegar a menos de 30 m de su presa antes de empezar a correr. No tienen inclinación por una larga persecución y no perseguirán a su presa muy lejos si falla el primer ataque. En una cacería exitosa, la presa pierde el equilibrio, se arrastra hacia abajo y luego se mata con un mordida fuerte en la parte posterior del cuello o la garganta. En algunos casos, un asesinato puede ser un procedimiento sangriento y prolongado.

Empieza la caza, la ruta de migración a veces se considera como un circuito establecido que se produce entre las llanuras del Serengeti de Tanzania en el sur y Maasai Mara de Kenia en el norte entre mayo y diciembre de cada año.

Se sabe que los búfalos vivan los ataques de los leones durante horas antes de sucumbir a la pérdida de sangre y energía. El león macho más fuerte comerá primero, seguido de otros miembros de la manada. Las leonas se alimentarán primero, y los cachorros recibirán los restos. Los leones a veces se convierten en víctimas de su presa prevista. Ha habido casos en que los leones han sido asesinados por jirafas, búfalos, kudu, serpientes e incluso puercoespines.

Que comen los leones

La respuesta corta es bastante. En el Parque Kruger, los leones tienen una dieta amplia con 37 especies de animales en el menú, incluidas avestruces, polluelos de quelea, tortugas y pequeños cocodrilos. Su preferencia es el búfalo, la jirafa, la cebra y el ñu entre los animales más grandes, y el puercoespín y el jabalí como caza menor. El artista de historia natural Charles Astley Maberly, quien viajó por el parque en su bicicleta dibujando la vida salvaje en la década de 1920, dijo que, según su experiencia, los leones tenían una preferencia particular por el antílope de agua “waterbuck”. Esto fue confirmado por un estudio realizado en 1960 por el ex jefe de guardabosques del Parque Kruger, Tol Pienaar, quien midió la tasa de caza de leones en el parque frente a la relativa abundancia de presas particulares. Descubrió que, aunque el león mató relativamente pocas jirafas, la carne de jirafa representaba casi un tercio de la dieta promedio del león. Su estudio también encontró que, contrariamente a la creencia popular, los leones no son tan aficionados al impala.

Macho arriba de un búfalo africano

Los investigadores de Kruger sugieren que los leones machos y hembras también pueden tener diferentes preferencias de presas, con los machos más dispuestos a cazar búfalos, mientras que las leonas prefieren cebras o ñus. Otro hecho que no se aprecia comúnmente es que los leones no son solo cazadores, sino también carroñeros, que a menudo persiguen a los depredadores más pequeños, como el guepardo, para quitarle su presa. En algunos casos, hasta el 50% de la dieta de un león puede provenir del barrido en lugar de cazar presas vivas.

Leones en una ola de matar

Durante los períodos de sequía, los leones a veces matan cuando se topan con manadas de animales débiles. Durante la sequía particularmente grave de 1964, una manada de leones mató a 15 búfalos cerca de Punda Maria en el Parque Kruger, mucho más de lo que podrían haber comido. El comportamiento territorial de los leones es complicado porque la manada se divide y vuelve a unirse, y los terrenos de caza cambian a medida que cambian las estaciones y los animales se mueven. En cualquier momento, el territorio de una manada en Kruger mide aproximadamente 10 kilómetros cuadrados.

Peleando para ganar dominio de una manada

Los territorios pueden ser defendidos vigorosamente tanto por machos como por hembras, pero hay casos en que las manadas comparten la misma zona de caza superpuesta pero evitan deliberadamente la confrontación. Los enfrentamientos ocurren entre las manadas cuando las migraciones de la caza obligan a los leones a ir más allá de sus territorios en busca de alimento, o cuando los machos nómadas desafían las jerarquías de la manada. Las peleas pueden tomar la forma de exhibiciones de agresión simbólica y / o enfrentamientos físicos feroces que a menudo resultan en la muerte de uno o más participantes.

Machos nómadas desafían las jerarquías de la manada

Si los retadores ganan, los machos derrotados son expulsados y, a su vez, se convierten en nómadas. Las leonas aceptan el nuevo régimen. Por lo general, los machos conquistadores matan a todos los cachorros de la manada conquistada. A los pocos días de este infanticidio, las hembras entran en celo y están listas para criar una nueva camada de cachorros conquistadores. Los científicos creen que los desafíos territoriales son buenos para la supervivencia de la especie: aseguran la diversidad en el acervo genético y el dominio de las características genéticas más fuertes.

Mamá con sus hijos

Cachorros de león

Las leonas suelen dar a luz camadas de entre dos y cuatro cachorros. Se mantienen ocultos en el monte durante unas seis semanas. Durante este tiempo, la leona caza exclusivamente para sus cachorros. Los machos no brindan ayuda. Cuando tengan dos años, los cachorros habrán aprendido a cazar por sí mismos. En este momento, los cachorros machos son expulsados de la manada mientras que las hembras son criadas con la manada.

Estos jóvenes machos a menudo forman grupos de solteros nómadas y encuentran nuevos territorios o desafían a los machos en las manadas existentes, por lo que la lucha cíclica por el dominio continúa.

Anatomía de una matanza de leones

Caza en equipo, salvaje y peligroso

Los leones cazan solos o con la manada. En las cacerías colaborativas, generalmente es la leona la que inicia la matanza. Los leones acechan a sus presas y, cuando están lo suficientemente cerca, intentan una carrera corta sobre su presa, tratando de saltar sobre su objetivo o derribarlo.

Luego matan a su víctima rompiéndole el cuello o sofocándola apretando sus mandíbulas alrededor de su garganta. El estómago suele ser el punto de entrada más fácil a la carcasa, y esta es la ruta que los leones toman con mayor frecuencia. También les da acceso directo a algunas de las partes más nutritivas del cuerpo, como los riñones y el hígado de la presa.

Los leones generalmente descansan después de una alimentación inicial, acostados a poca distancia del cadáver para que puedan defender su presa contra los carroñeros. En poco tiempo es seguro que los buitres comenzarán a llegar. Los primeros son generalmente los buitres de espalda blanca y luego vienen los de cara de lappet y otros. Los carroñeros como las hienas y los chacales se sentirán atraídos por la actividad del buitre y esperarán pacientemente a una distancia segura hasta que los leones se hayan llenado. Pueden pasar más de 24 horas antes de que los leones abandonen los restos de la presa.

Las 10 serpientes más peligrosas de África

África alberga muchas especies diferentes de serpientes, algunas de las cuales se encuentran entre las más peligrosas del mundo. Es importante recordar que aunque todas las serpientes deben ser tratadas con respeto, la mayoría no son venenosas. Incluso aquellos que son venenosas generalmente tratarán de evitar el contacto con los humanos en lugar de enfrentarse al riesgo. Hay anti-veneno disponible para todas las especies enumeradas a continuación. Con un poco de cuidado, no hay nada que evite que los humanos y las serpientes coexistan en armonía. Todas las especies de serpientes son importantes para el equilibrio del ecosistema africano, ya que cumplen un papel valioso como depredadores de orden medio.

Aunque la mamba negra (Dendroaspis polylepis) no es la especie de serpiente africana más venenosa, es la más temida. Hay varias razones para esto, incluida su agresividad natural cuando está acorralada y su gran tamaño. Es la especie de serpiente venenosa más grande del continente, con una longitud promedio de aproximadamente 8.2 pies (2.5m). Las mambas negras son las serpientes indígenas africanas más rápidas y, a menudo, atacan más de una vez.

Su veneno está compuesto de neurotoxinas y cardiotoxinas, y puede hacer que un humano colapse después de solo 45 minutos. Sin un tratamiento anti-veneno, es casi 100 por ciento seguro de que la víctima morirá, generalmente dentro de las siete a 15 horas. A pesar de su nombre, las mambas negras no son negras sino marrones o de piel verde oliva. Se encuentran en una amplia gama de hábitats en África subsahariana y generalmente pasan su tiempo en el suelo en lugar de en los árboles.

La puff adder [víbora bufadora] (Bitis arietans) se considera la serpiente más mortal de África porque es responsable de la mayoría de las muertes humanas. Esto se debe a una variedad de factores, incluida la amplia distribución de la serpiente, su prevalencia en áreas pobladas y su naturaleza relativamente agresiva. Las víboras bufadoras alcanzan una longitud promedio de alrededor de 3.3 pies (1m) y tienen una construcción sólida acentuada por una circunferencia ancha y un hocico romo. Se encuentran en todo el África subsahariana, y sus patrones de color varían según el lugar donde viven.

Las víboras bufadora confían en su camuflaje excepcional para protegerse y permanecen quietos en lugar de huir del peligro cercano. Debido a esto, las personas a menudo son mordidas después de pisarlas accidentalmente. De todas las especies de víboras, el veneno de la víbora es uno de los más venenosos, sin embargo, la mayoría de las muertes ocurren como resultado de un mal tratamiento. Incluso en casos no tratados, la tasa de mortalidad puede ser tan baja como 15 por ciento.

Boomslang

Restringido al África subsahariana, la boomslang (Dispholidus typus) es conocida como una de las serpientes más venenosas del continente. Su veneno es hemotóxico, lo que significa que desactiva el mecanismo natural de coagulación de la sangre del cuerpo y desencadena hemorragias externas e internas incontrolables. El veneno es de acción lenta, y los síntomas tardan varias horas en presentarse. Debido a esto, las víctimas a veces asumen que no necesitan tratamiento, lo que puede aumentar la gravedad del daño eventual..

A pesar de la potencia de la mordedura del boomslang, las muertes humanas son raras. Esto se debe a que los boomslangs suelen ser tímidos y huyen de los humanos en lugar de atacarlosSon serpientes que viven en los árboles (su nombre significa “serpiente de árbol” en afrikaans). La coloración varía, pero los machos suelen ser de color verde claro con bordes negros o azules, mientras que las hembras suelen ser de color marrón. Los Boomslangs tienen ojos excepcionalmente grandes y alcanzan una longitud promedio de alrededor de 5.2 pies (1.75m).

La víbora de Gaboon (Bitis gabonica) tiene los colmillos más largos de cualquier serpiente venenosa, alcanzando una asombrosa longitud de dos pulgadas. También es la serpiente con el mayor rendimiento de veneno, y la serpiente más pesada de la familia de las víboras. Las víboras de Gaboon adultas generalmente miden alrededor de cinco pies de largo (1.5m) y pueden pesar hasta 25 libras. Tienen una cabeza en forma de triángulo característicamente grande, y se encuentran en áreas boscosas en África occidental y central, y partes de África oriental.

Víbora de gaboon

Las víboras de gaboon son en gran parte nocturnas, y generalmente usan métodos de emboscada para cazar a sus presas. Son capaces de administrar una gran dosis de veneno, aunque el veneno en sí no es particularmente tóxico en comparación con el de otras especies de serpientes peligrosas. Sin embargo, una sola mordida puede ser letal, y el anti-veneno debe administrarse de inmediato. Las víboras de Gaboon son serpientes lentas y de movimiento lento que rara vez muerden a menos que sean provocadas o pisoteadas.

La cobra egipcia (Naja haje) es una de las especies de cobra más grandes de África, alcanzando longitudes de alrededor de 6.5 pies (2m). Se encuentra en la mayor parte del norte de África sobre el Sahara, y en partes de África occidental y oriental. La coloración puede variar mucho, de marrón a rojo cobre y casi completamente negra.

Cobra egipcia

La cobra egipcia tiene glándulas ubicadas detrás de los ojos que producen un veneno neurotóxico mortal que libera a través de sus grandes colmillos. El veneno afecta el sistema nervioso, causando la muerte por insuficiencia respiratoria. Las cobras egipcias son típicamente dóciles a menos que se sientan amenazadas, en cuyo caso asumirán una postura erguida y extenderán su característica capucha de cobra como advertencia antes de atacar. A diferencia de otras especies de cobra africana, la cobra egipcia no escupe veneno. Se cree que la asp Reina Cleopatra, supuestamente utilizada para suicidarse, probablemente habría sido una cobra egipcia.

También conocida como la víbora de alfombra ocelada (Echis ocellatus), la víbora de alfombra de África occidental es endémica de los países de África occidental. Increíblemente para una serpiente con un territorio relativamente pequeño, se cita (junto con la víbora bufadora) a menudo como responsable del mayor número de muertes relacionadas con mordeduras de serpiente en África.

La víbora de alfombra de África occidental es una pequeña serpiente, con una longitud total promedio de aproximadamente 20 pulgadas (50cm). Por lo general, son de color marrón amarillento, con manchas distintivas en forma de ojo a lo largo de sus cuerpos. Estos puntos están diseñados para confundir a los posibles depredadores. Al igual que el boomslang, su veneno es hemotóxico, causando hemorragias internas espontáneas y el colapso del sistema circulatorio a veces días después de la mordedura. La víbora de alfombra de África occidental tiene una pantalla de amenaza distintiva, que implica frotar sus bobinas para crear un sonido fuerte y chisporroteante.

La cobra del Cabo (Naja nivea) se encuentra en el sur de África, favoreciendo las zonas secas, incluidas las regiones desérticas y áridas de la sabana. Son de tamaño moderado, creciendo hasta alrededor de cinco pies (1.5m) de largo. Aunque alternativamente se les conoce como la cobra amarilla, las cobras del Cabo pueden venir en una variedad de colores, incluyendo dorado, marrón e incluso negro.

Es una especie diurna, lo que significa que generalmente está activa durante el día y se alimenta de una amplia variedad de animales, desde roedores hasta reptiles y otras serpientes. En particular, son conocidos por asaltar colonias de aves tejedoras. Ataca fácilmente cuando está amenazado, y es particularmente peligroso gracias a su tendencia a ingresar en asentamientos humanos. Aunque la tasa de mortalidad por mordeduras no tratadas es incierta, se cree que es alta y la muerte ocurre entre una y 10 horas más tarde como resultado de insuficiencia respiratoria.

La mamba verde oriental (Dendroaspis angusticeps) es una serpiente venenosa relacionada con la altamente peligrosa mamba negra. Se encuentra predominantemente en los bosques costeros del sur y este de África, y pasa la mayor parte de su vida en los árboles. Es una serpiente grande, con un promedio de alrededor de 6.5 pies (2m) de largo.

Mamba verde

Como su nombre lo indica, las mambas verdes del este son de color verde joya, aunque los juveniles son típicamente de un azul verdoso más oscuro. Están espectacularmente camuflados y, a pesar de estar activos durante el día, rara vez se ven. Tienen una naturaleza excepcionalmente nerviosa y generalmente evitan a los humanos, generalmente atacan solo bajo una provocación severa. Las mambas verdes del este son capaces de entregar múltiples picaduras, inyectando grandes cantidades de veneno. Si no se trata, las tasas de mortalidad son altas. Los síntomas incluyen hinchazón, mareos, náuseas y, en última instancia, la muerte como resultado de la parálisis respiratoria.

cobra escupidora de Mozambique

La cobra escupidora de Mozambique (Naja mossambica) ocurre en todo el este y centro de África meridional, desde KwaZulu-Natal hasta la frontera entre Tanzania y Mozambique. Es la cobra que habita en la sabana más común en su rango. Alcanzando una longitud promedio de tres pies (1m), varía en color de azul pizarra a oliva o marrón rojizo en la parte superior. La parte inferior de color rosa o amarillo-púrpura presenta barras negras distintivas en la garganta.

La cobra escupidora de Mozambique se alimenta de ranas, pequeños mamíferos, pájaros e incluso otras serpientes; y puede escupir veneno con una precisión impresionante de hasta 10 pies. Tiene un temperamento nervioso y se defiende rápidamente contra las amenazas percibidas. Como resultado, representa la mayoría de los casos graves de mordeduras de serpientes en el sur de África, aunque las muertes son raras. El veneno citotóxico causa dolor, hinchazón y daño tisular. Si no se administra el veneno rápidamente, las víctimas pueden quedar desfiguradas de por vida.

También llamada cobra escupidora de cuello anillado, los rinkhals (Hemachatus haemachatus) no son una verdadera cobra a pesar de su campana acampanada. Da a luz a una vida joven y tiene una forma de escala distinta. Esta especie es endémica del sur de África, y se encuentra solo en Sudáfrica y el este de Zimbabwe. Prefiere hábitats de pastizales y fynbos y es común en áreas de humedales. Los rinkhals se alimentan principalmente de sapos, pero también pueden apuntar a otras pequeñas especies de anfibios y reptiles.

Alcanza una longitud promedio de tres pies (1m), y aunque los colores pueden variar mucho, las bandas de color claro en la garganta son diagnósticas. Los ataques humanos son raros, ya que los rinkhals generalmente huyen o se hacen los muertos (acostados boca arriba con la boca abierta) cuando son amenazados. Sin embargo, pueden escupir veneno hasta ocho pies (2.5m). Aunque se han atribuido muy pocas muertes a esta especie, su veneno citotóxico causa dolor extremo y daño al tejido.

El Gran Zimbabwe

Las Pirámides, Stonehenge, Machu Picchu, el Acrópolis, Tikal. Estas estructuras hechas por el hombre apuntan a civilizaciones tempranas, algunas de las cuales todavía están envueltas en misterio. Sin embargo, estos sitios se han convertido en símbolos de sus países modernos. Zimbabwe tiene su propio monumento en el sureste del país, y se llama Gran Zimbabwe (Dzimba-dza-mabwe, Casas de piedra).

Una breve historia del Gran Monumento de Zimbabwe: un hito cultural e histórico

Cuando Rhodesia se independizó en 1980, el país tomó el nombre del monumento, y la nación misma se llamó Zimbabwe. Una colección de pájaros de esteatita, que se encuentra en el sitio del Gran Zimbabwe, se ha convertido en el emblema de la nación, una característica central de la bandera del país.

El pájaro de Zimbabwe tallado en piedra es el emblema nacional de Zimbabwe, que aparece en las banderas y escudos de armas nacionales de Zimbabwe y Rhodesia, así como en billetes y monedas (primero en la libra de Rhodesia y luego en el dólar de Rhodesia). Probablemente representa el águila bateleur o el águila pescadora africana. El diseño del pájaro se deriva de una serie de esculturas de esteatita encontradas en las ruinas de la antigua ciudad de Gran Zimbabwe.

Las aves talladas originales son de la ciudad en ruinas de Gran Zimbabwe, que fue construida por antepasados de los Shona, comenzando en el siglo XI y habitada por más de 300 años. Entre sus elementos notables se encuentran las esculturas de pájaros de esteatita, de unos 40 centímetros (16 pulgadas) de alto y de pie en columnas de más de 90 cm (3 pies) de altura, que originalmente se instalaron en paredes y monolitos dentro de la ciudad. Son exclusivos del Gran Zimbabwe; nada como ellos ha sido descubierto en otra parte.

Billete de Rhodesia del Sur (ahora Zimbabwe) con la torre cónica en el Gran Zimbabwe, 1955 (Museo Británico)

Las estructuras en el Gran Zimbabwe son las más grandes y las segundas más antiguas del África subsahariana. Han capturado la imaginación de lugareños y exploradores por igual. En 1531, Vicente Pegado, un capitán del ejército portugués del puerto comercial de Mozambique, describió el área de la siguiente manera: “Entre las minas de oro de las llanuras interiores entre los ríos Limpopo y Zambezi hay una fortaleza construido de piedras de tamaño maravilloso, y parece que no hay mortero uniéndose a ellas … Este edificio está casi rodeado de colinas, sobre las cuales se asemejan otras en el diseño de piedra y la ausencia de mortero, y una de ellas es una torre con más de 12 brazas (22 m) de altura. Los nativos del país llaman a estos edificios Symbaoe, que según su idioma significa corte ”.

Torre Cónica, Gran Zimbabwe

Los exploradores portugueses en el siglo XVI creían que Gran Zimbabwe era el hogar de la reina bíblica de Saba, quien visitó al rey Salomón con oro y riquezas. Los teóricos supusieron que las estructuras no podrían haber sido construidas por africanos, debieron ser egipcios o fenicios, quienes colonizaron el área en la antigüedad, postularon. Este debate continuó durante cientos de años, y la investigación fue obstaculizada por los coloniales británicos y el gobierno de Rodesia, quienes le dijeron al mundo que solo una raza “civilizada” podría haber sido capaz de la compleja mampostería. Se destruyeron pruebas que apuntaban a la población local, y se enseñó a los escolares locales que el sitio había sido fundado por colonizadores fenicios.

Entrada del Gran Recinto (restaurada), Gran Zimbabwe

El arqueólogo David Randall-Maclver afirmó en 1905 que las viviendas eran “indiscutiblemente africanas en cada detalle”, pero él y otros arqueólogos fueron rápidamente prohibidos por el gobierno colonial. Más de veinte años después, Gertrude Caton-Thompson llegó a una conclusión similar en 1929, pero esto no fue aceptado por el gobierno de Rhodesia. Tanto los poseedores del poder británico como el de Rhodesia tenían demasiado que perder si admitían que la gente local había construido un centro comercial tan formidable. Los asaltantes y los arqueólogos aficionados también han eliminado y dañado artefactos importantes que agregaron una barrera adicional a la investigación.

La pared exterior masiva tiene 32 pies de altura en algunos lugares.

Sin embargo, en 1973, el nacido en Zimbabwe (Rhodesia) Peter Garlake publicó un artículo antes de la independencia, en apoyo de la evidencia de que las ruinas habían sido construidas entre los siglos XII y XV por antepasados del pueblo Shona. Este fue un hito importante para los africanos negros al reclamar una historia que se había propagado durante cientos de años. Sin embargo, el sitio seguirá siendo una herramienta política, ya que los políticos actuales han continuado creando nuevos significados y símbolos para el monumento de acuerdo con sus necesidades.

Vista aérea del Gran Recinto del Gran Zimbabwe y ruinas adyacentes, mirando hacia el sureste

Los arqueólogos han encontrado perlas de vidrio y porcelana de China y Persia, así como monedas de oro y monedas árabes en centro comercial de Kilwa, lo que demuestra las relaciones comerciales que el reino tenía con el mundo exterior. Se cree que los recursos en las tierras cercanas ricas en minerales (oro, marfil, cobre y bronce) son la moneda de cambio. La capital fue abandonada en 1450, aparentemente debido a la sobrepoblación y la deforestación; el reino se dividió y se mudó al sur a Khami.

Ruinas de Gran Zimbabwe

Hoy en día, generalmente se acepta que los constructores del Gran Zimbabwe fueron influenciados por el Reino de Mapungubwe, y eran personas de habla shona de la Cultura Gokomere que incorporaron lo que se convertiría en el clan Karanga y la cultura Rozvi. La construcción comenzó alrededor del año 1100 dC y continuó hasta 1450. En el siglo XIV, fue la capital de un estado comercial internacional y el hogar de más de 10,000 habitantes.

Gran Zimbabwe recibió el estatus de lista del patrimonio mundial de la UNESCO en 1986, debido a los siguientes criterios:

Criterio (i): un logro artístico único, esta gran ciudad ha impresionado la imaginación de los viajeros africanos y europeos desde la Edad Media, como lo demuestran las persistentes leyendas que le atribuyen un origen bíblico.

Criterio (iii): Las ruinas del Gran Zimbabwe son un testimonio único de la civilización perdida de los Shona entre los siglos XI y XV.

Criterio (vi): Toda la nación de Zimbabwe se ha identificado con este conjunto históricamente simbólico y ha adoptado como emblema el pájaro esteatita, que puede haber sido un tótem real.

Todas las paredes en Gran Zimbabwe fueron construidas con granito tallado localmente

Gran Zimbabwe es una ciudad en ruinas en las colinas del sudeste de Zimbabwe, cerca del lago Mutirikwe y la ciudad de Masvingo. Fue la capital del Reino de Zimbabwe durante el fin de la Edad del Hierro del país. La construcción de la ciudad comenzó en el siglo XI y continuó hasta que fue abandonada en el siglo XV. Los edificios fueron erigidos por los ancestrales Shona. La ciudad de piedra abarca un área de 7.22 kilómetros cuadrados (1,780 acres) que, en su apogeo, podría haber albergado hasta 18,000 personas.

Construcción y crecimiento

Las construcciones de piedra del Gran Zimbabwe se pueden clasificar en aproximadamente tres áreas: la ruina de la colina (en una colina rocosa), el gran recinto y las ruinas del valle (mapa a continuación). La ruina de la colina data aproximadamente de 1250 e incorpora una cueva que sigue siendo un sitio sagrado para los pueblos shona de hoy. La cueva una vez alojó la residencia del gobernante y su familia inmediata. La Ruina de la Colina también tenía una estructura rodeada por paredes de 30 pies de alto y flanqueada por torres cilíndricas y monolitos tallados con elaborados patrones geométricos.

La Ruina de la Colina (en una colina rocosa)

El Gran Recinto se completó aproximadamente en 1450, y también es una estructura amurallada salpicada de torretas y monolitos, emulando la forma de la Ruina Hill anterior. La pared exterior masiva tiene 32 pies de altura en algunos lugares. Dentro del Gran Recinto, una pared más pequeña es paralela a la pared exterior creando un pasillo estrecho que conduce a grandes torres. Debido a que el Gran Recinto comparte muchas similitudes estructurales con la Ruina de la Colina, una interpretación sugiere que el Gran Recinto fue construido para acomodar a una población excedente y sus actividades religiosas y administrativas. Otra teoría postula que el Gran Recinto pudo haber funcionado como un sitio para rituales religiosos.

Entre dos paredes, Gran Recinto

La tercera sección de Gran Zimbabwe, las Ruinas del Valle, incluye una serie de estructuras que ofrecen evidencia de que el sitio sirvió como un centro para el intercambio comercial y el comercio de larga distancia. Los arqueólogos han encontrado fragmentos de porcelana originarios de China, cuentas hechas a mano en el sudeste asiático y lingotes de cobre de centros comerciales a lo largo del río Zambezi y de reinos centroafricanos.

Gran Recinto mirando las Ruinas Del Valle

Aquí se desenterró una escultura monolítica de esteatita de un pájaro sentado descansando sobre un registro de zigzags. La pronunciada musculatura del pecho del pájaro y sus garras definidas sugieren que esto representa un ave de rapiña, y los estudiosos han conjeturado que podría haber sido emblemático del poder de los reyes Shona como benefactores de su gente e intercesores con sus antepasados.

Ruinas del Valle Con el Gran Recinto atrás

Torre Cónica

Todas las paredes en Gran Zimbabwe fueron construidas con granito tallado localmente. Si bien algunas teorías sugieren que los recintos de granito fueron construidos para la defensa, estos muros probablemente no tenían función militar. Muchos segmentos dentro de las paredes tienen espacios, arcos interrumpidos o elementos que parecen ir en contra de las necesidades de protección. El hecho de que las estructuras se construyeron sin el uso de mortero para unir las piedras, respalda la especulación de que el sitio no estaba destinado a la defensa. Sin embargo, estos recintos simbolizan el poder y el prestigio de los gobernantes del Gran Zimbabwe.

Se cree que la torre cónica (arriba) del Gran Zimbabwe funcionó como un granero. Según la tradición, un gobernante Shona muestra su generosidad hacia sus súbditos a través de su granero, a menudo distribuyendo granos como símbolo de su protección. De hecho, los avances en el cultivo agrícola entre los pueblos de habla bantú en el África subsahariana transformaron el patrón de vida para muchos, incluidas las comunidades shona de la actual Zimbabwe.