Leones africanos en peligro de extinción

Una de las experiencias más inolvidables de África es escuchar el rugido de un león por la noche. Cuando Ingonyama (Swazi) o Nghala (Shangaan) anuncian su presencia con un rugido profundo que reverbera a través de la sabana oscura, todo dentro de un radio de cinco kilómetros se detiene para tomar nota.

Dos bellos machos solitarios

En Tanzania, hogar de hasta la mitad de todos los leones africanos, la población está en caída libre, ya que se ha reducido a la mitad desde mediados de la década de 1990, a menos de 10,000. En África, hasta una cuarta parte de los leones salvajes del mundo han desaparecido en poco más de una década.

Estado de conservación del león africano.

Con solo 23,000-39,000 individuos adultos que se estima que permanecen en la naturaleza y con las tres cuartas partes de las poblaciones en declive, el León africano está actualmente clasificado como Vulnerable por la evaluación de la Lista Roja de la UICN. Aunque lo más probable es que no esté en peligro inminente de extinción, el rango y la población del León africano disminuirán drásticamente y es muy probable que se ponga en peligro si las medidas de conservación no tienen éxito en revertir las tendencias actuales en el futuro cercano.

La evaluación de población más reciente en 2015 encontró que “se estima una reducción de la población de aproximadamente el 43% en los últimos 21 años” (aproximadamente tres generaciones de leones, 1993-2014). Esta evaluación mostró una dicotomía extrema en poblaciones de leones entre regiones. En los últimos 21 años, las poblaciones de leones habían aumentado un 12% en cuatro países del sur de África (Botswana, Namibia, Sudáfrica y Zimbabwe), pero disminuyeron un 60% en África occidental, central y oriental. Si bien esta dicotomía dio como resultado que el estado de la Lista Roja de los leones en todo el continente permaneciera Vulnerable, en la mayoría de su rango, el león cumple el criterio de En Peligro. Las principales causas de la disminución fueron la matanza indiscriminada de leones, por represalias en defensa de la vida humana y el ganado, la pérdida de hábitat y el agotamiento de la base de presas.

Territorio actual del león africano

Los leones persisten en un puñado de países del sudeste de África, incluidos Botswana, Zimbabwe, Zambia, Sudáfrica y Kenia, pero la población de Tanzania es, la más grande. Aunque devastadoramente pobre, la nación es una democracia razonablemente estable con grandes extensiones de tierra protegida.

Hace mil años, recorrían lugares tan lejanos como el sur de Europa, Oriente Medio y Asia, pero ahora se encuentran principalmente en África y generalmente están restringidos a las reservas de caza más grandes. PARA CADA LEÓN en la naturaleza, hay 14 elefantes africanos y 15 gorilas de las tierras bajas occidentales. También hay más rinocerontes que leones. La especie icónica ha desaparecido del 94 por ciento de su área de distribución histórica, que una vez incluyó casi todo el continente africano, pero ahora está limitada a menos de 660,000 millas cuadradas.

Los leones siempre han tenido una asociación con la realeza y el liderazgo. Su poder se refleja en su impresionante tamaño y el hecho de que sus estilos de vida les permiten dormir mucho, hasta 18 horas al día. Son animales increíbles, con machos de hasta 225 kg y hembras de hasta 150 kg. La vida útil promedio del león en la sabana es probablemente de unos 12-15 años.

Hay estudios que indican qué leones machos con melenas escurras son preferidos por hembras y son más fuertes y resistentes

Los leones son los felinos africanos más grandes y más sociales, y viven en manadas comunitarias conocidas como prides en inglés. El liderazgo de la manada a menudo cambia entre varios animales individuales, machos y hembras, pero la estructura social de la manada depende del vínculo entre las leonas relacionadas, que colaboran en todas las tareas, desde criar cachorros hasta cazar. Los leones machos van y vienen, a menudo en batallas espectaculares por territorio o dominio individual, pero la cohesión de la manada no se ve afectada, firmemente bajo el control femenino.

Leones son los felinos grandes africanos más sociales

Los leones prefieren bosques abiertos y matorrales espesos, el tipo de paisaje que les permite acercarse lo más posible a sus presas sin ser vistos. En el Parque Kruger de Sudáfrica, la mejor posibilidad de avistamientos de leones es dónde están los mayores rebaños de caza. Como regla general, cazan principalmente por la noche y descansan durante el día, pero a menudo están activos al amanecer y al anochecer y en los días más fríos. Durante el día descansan en matorrales espinosos, a menudo cerca de pozos de agua. Se cree que los leones se alimentan cada tres o cuatro días, y necesitan en promedio entre 5 kg y 7 kg de carne al día. Pero pueden quedarse sin comida durante más de una semana y luego desgarrar a las presas, comer hasta 50 kg de carne a la vez, eso es casi una cuarta parte del peso corporal del animal. Los leones cazan en colaboración o solos.

La caza colaborativa generalmente involucra a los machos que se acercan a la presa prevista en contra del viento con la intención de conducirla hacia las leonas que se esconden en los arbustos a favor del viento. Los leones no son tan rápidos como la mayoría de sus presas, por lo que dependen en gran medida del elemento sorpresa al cazar. Intentarán llegar a menos de 30 m de su presa antes de empezar a correr. No tienen inclinación por una larga persecución y no perseguirán a su presa muy lejos si falla el primer ataque. En una cacería exitosa, la presa pierde el equilibrio, se arrastra hacia abajo y luego se mata con un mordida fuerte en la parte posterior del cuello o la garganta. En algunos casos, un asesinato puede ser un procedimiento sangriento y prolongado.

Empieza la caza, la ruta de migración a veces se considera como un circuito establecido que se produce entre las llanuras del Serengeti de Tanzania en el sur y Maasai Mara de Kenia en el norte entre mayo y diciembre de cada año.

Se sabe que los búfalos vivan los ataques de los leones durante horas antes de sucumbir a la pérdida de sangre y energía. El león macho más fuerte comerá primero, seguido de otros miembros de la manada. Las leonas se alimentarán primero, y los cachorros recibirán los restos. Los leones a veces se convierten en víctimas de su presa prevista. Ha habido casos en que los leones han sido asesinados por jirafas, búfalos, kudu, serpientes e incluso puercoespines.

Que comen los leones

La respuesta corta es bastante. En el Parque Kruger, los leones tienen una dieta amplia con 37 especies de animales en el menú, incluidas avestruces, polluelos de quelea, tortugas y pequeños cocodrilos. Su preferencia es el búfalo, la jirafa, la cebra y el ñu entre los animales más grandes, y el puercoespín y el jabalí como caza menor. El artista de historia natural Charles Astley Maberly, quien viajó por el parque en su bicicleta dibujando la vida salvaje en la década de 1920, dijo que, según su experiencia, los leones tenían una preferencia particular por el antílope de agua “waterbuck”. Esto fue confirmado por un estudio realizado en 1960 por el ex jefe de guardabosques del Parque Kruger, Tol Pienaar, quien midió la tasa de caza de leones en el parque frente a la relativa abundancia de presas particulares. Descubrió que, aunque el león mató relativamente pocas jirafas, la carne de jirafa representaba casi un tercio de la dieta promedio del león. Su estudio también encontró que, contrariamente a la creencia popular, los leones no son tan aficionados al impala.

Macho arriba de un búfalo africano

Los investigadores de Kruger sugieren que los leones machos y hembras también pueden tener diferentes preferencias de presas, con los machos más dispuestos a cazar búfalos, mientras que las leonas prefieren cebras o ñus. Otro hecho que no se aprecia comúnmente es que los leones no son solo cazadores, sino también carroñeros, que a menudo persiguen a los depredadores más pequeños, como el guepardo, para quitarle su presa. En algunos casos, hasta el 50% de la dieta de un león puede provenir del barrido en lugar de cazar presas vivas.

Leones en una ola de matar

Durante los períodos de sequía, los leones a veces matan cuando se topan con manadas de animales débiles. Durante la sequía particularmente grave de 1964, una manada de leones mató a 15 búfalos cerca de Punda Maria en el Parque Kruger, mucho más de lo que podrían haber comido. El comportamiento territorial de los leones es complicado porque la manada se divide y vuelve a unirse, y los terrenos de caza cambian a medida que cambian las estaciones y los animales se mueven. En cualquier momento, el territorio de una manada en Kruger mide aproximadamente 10 kilómetros cuadrados.

Peleando para ganar dominio de una manada

Los territorios pueden ser defendidos vigorosamente tanto por machos como por hembras, pero hay casos en que las manadas comparten la misma zona de caza superpuesta pero evitan deliberadamente la confrontación. Los enfrentamientos ocurren entre las manadas cuando las migraciones de la caza obligan a los leones a ir más allá de sus territorios en busca de alimento, o cuando los machos nómadas desafían las jerarquías de la manada. Las peleas pueden tomar la forma de exhibiciones de agresión simbólica y / o enfrentamientos físicos feroces que a menudo resultan en la muerte de uno o más participantes.

Machos nómadas desafían las jerarquías de la manada

Si los retadores ganan, los machos derrotados son expulsados y, a su vez, se convierten en nómadas. Las leonas aceptan el nuevo régimen. Por lo general, los machos conquistadores matan a todos los cachorros de la manada conquistada. A los pocos días de este infanticidio, las hembras entran en celo y están listas para criar una nueva camada de cachorros conquistadores. Los científicos creen que los desafíos territoriales son buenos para la supervivencia de la especie: aseguran la diversidad en el acervo genético y el dominio de las características genéticas más fuertes.

Mamá con sus hijos

Cachorros de león

Las leonas suelen dar a luz camadas de entre dos y cuatro cachorros. Se mantienen ocultos en el monte durante unas seis semanas. Durante este tiempo, la leona caza exclusivamente para sus cachorros. Los machos no brindan ayuda. Cuando tengan dos años, los cachorros habrán aprendido a cazar por sí mismos. En este momento, los cachorros machos son expulsados de la manada mientras que las hembras son criadas con la manada.

Estos jóvenes machos a menudo forman grupos de solteros nómadas y encuentran nuevos territorios o desafían a los machos en las manadas existentes, por lo que la lucha cíclica por el dominio continúa.

Anatomía de una matanza de leones

Caza en equipo, salvaje y peligroso

Los leones cazan solos o con la manada. En las cacerías colaborativas, generalmente es la leona la que inicia la matanza. Los leones acechan a sus presas y, cuando están lo suficientemente cerca, intentan una carrera corta sobre su presa, tratando de saltar sobre su objetivo o derribarlo.

Luego matan a su víctima rompiéndole el cuello o sofocándola apretando sus mandíbulas alrededor de su garganta. El estómago suele ser el punto de entrada más fácil a la carcasa, y esta es la ruta que los leones toman con mayor frecuencia. También les da acceso directo a algunas de las partes más nutritivas del cuerpo, como los riñones y el hígado de la presa.

Los leones generalmente descansan después de una alimentación inicial, acostados a poca distancia del cadáver para que puedan defender su presa contra los carroñeros. En poco tiempo es seguro que los buitres comenzarán a llegar. Los primeros son generalmente los buitres de espalda blanca y luego vienen los de cara de lappet y otros. Los carroñeros como las hienas y los chacales se sentirán atraídos por la actividad del buitre y esperarán pacientemente a una distancia segura hasta que los leones se hayan llenado. Pueden pasar más de 24 horas antes de que los leones abandonen los restos de la presa.